Hoe slecht is lithium voor het milieu?

Wat is de schade van het winnen van lithium? Het element is essentieel voor alle batterijen die we gebruiken. Maar door het zoutige water vol lithium uit de grond te pompen, kan er schade ontstaan die pas over decennia goed zichtbaar wordt.

Zoutvlakte chili
Dit gebied herbergt 40 procent van de lithiumvoorraad op aarde. | Credit: Adobe Stock

Lithium is een onmisbaar metaal voor de productie van lithiumbatterijen. Deze zitten in auto’s, telefoons, laptops en heel veel andere elektronica. Het is dus een waardevol metaal en landen die veel lithiumreserves hebben weten een aardig slaatje te slaan uit het winnen ervan.

Maar hoe slecht is het winnen van lithium voor het milieu? Een nieuwe studie, betaald door BMW en uitgevoerd door de University of Massachusetts Amherst, laat zien dat de impact vooralsnog laag lijkt. Maar het is oppassen geblazen; lithium zit in kwetsbare ecosystemen waar het grondwater zich maar heel langzaam aanvult.

Zoutvlakte in Chili

Het onderzoek richtte zich op de Chileense lithiumvoorraad. Het gebied Salar de Atacama bevat 40 procent van ál het lithium op aarde. Het enige probleem: het zit niet in vaste brokken erts, zoals in Australië. In plaats daarvan zit het lithium onder de grond in een zoutige wateroplossing. Je kunt dit lithiumwater omhoogpompen en het metaal verwijderen, om vervolgens het water terug te pompen.

De vraag is: kun je dat doen zonder het ecosysteem te beïnvloeden? Het antwoord was tot nu toe onduidelijk. De onderzoekers trackten het water in de zoutvlakten en ontdekten dat sommige delen van het water maarliefst 60 jaar oud zijn. Het water verdampt dus maar heel langzaam, en vult zichzelf ook traag aan. Dat betekent dat elke (grote) verandering in de omgeving pas over decennia zichtbaar zal zijn.

Lees ook: Hoe we met Europees lithium duurzame batterijen maken

Het winnen van lithium zelf is niet per se problematisch. Minder dan tien procent van het drinkwater in de buurt gaat naar lithiumwinning. Ook het waterniveau lijkt niet veel te veranderen door lithium.

Extra druk op ecosysteem

Maar de lithiumindustrie is wel een extra druk op het toch al kwetsbare ecosysteem. De onderzoekers zien dat er - door toerisme andere vormen van mijnwerk en andere oorzaken - meer water uit het systeem gaat dan er in stroomt. Omdat veranderingen op de zoutvlakte langzaam gaan kan het jaren duren voor het effect daarvan goed zichtbaar wordt. Maar als het zichtbaar is, zal herstel ook lastig zijn en lang duren.

De vraag naar lithium zal de komende decennia alleen maar groter worden. Dat betekent dat er steeds meer lithium uit Chili moet komen. Dat kan alleen maar duurzaam gebeuren als men precies weet hoe het ecosysteem werkt, zodat eventuele milieuschade meteen gecompenseerd kan worden.

Schrijf je in voor onze Newsbreak: iedere dag rond 12 uur het laatste nieuws

Wil jij iedere middag rond 12 uur het laatste nieuws over duurzaamheid ontvangen? Dat kan! Schrijf je hier in voor onze Newsbreak.

Change Inc.

join the changesluit je gratis aan

Bij een ecosysteem van 42.512 professionals, bedrijven en start-ups die samen aan oplossingen werken voor een betere toekomst. Met dagelijks kwaliteitsjournalistiek, inzichten en evenementen, want morgen wordt vandaag bedacht.

Join the change, word lid

Nieuws & Verhalen

Changemakers

Bedrijven

Events


Producten & Diensten

Magazines


Lidmaatschap

Inloggen

Sluit je aan


Over Change Inc.

Over ons

Waarom Change Inc.

Team

Partnerships & Adverteren

Werken bij Change Inc.

Pers & media

Onze partners

Contact

Start

Artikelen

Changemakers

Bedrijven

Menu